Giornata della

 

Agosto 1944
Nasce il primo calcolatore elettronico

Una delle pagine più importanti del progresso scientifico e tecnologico del Novecento viene coinvolta nella caccia agli ebrei e nel sostegno al nazismo. Ma l'IBM riesce a lavorare contemporaneamente con i tedeschi e con gli Alleati.

di Pietro Nastasi

Cronologia delle macchine calcolatrici

1801 Joseph-Marie Jacquard inventa un telaio automatico che usa schede perforate per il controllo dei disegni.

1822 Charles Babbage (1791-1871) costruisce una macchina chiamata Difference Engine (perché basata sul metodo delle differenze successive) per il calcolo di tavole matematiche. Dopo la costruzione, Babbage ottiene con l'aiuto del Duca di Wellington una serie di sovvenzioni governative, per un totale di 12.000 sterline che dovevano servire per la costruzione di una machina più grande e più potente, capace di di calcolare tavole con la precisione di 26 cifre utili (per la navigazione). La macchina non venne mai costruita.

1837 Babbage descrive il progetto della Macchina analitica nella Nota: On the Mathematical Power of the Calculating Engine . La macchina ha sostanzialmente la struttura di un computer : un processore, una memoria e dispositivi di ingresso e di uscita. E ancora: un congegno di controllo delle operazioni e dei calcoli secondo le istruzioni codificate su schede perforate; un deposito delle informazioni e un dispositivo di stampa.

1854 George Boole (1815-1864) descrive il suo sistema di ragionamento logico-simbolico che sarà alla base dei computers .

1890 La crescita della popolazione USA e la richiesta del Congresso di inserire nuove domande nelle schede di rilevazione, rende sempre più lungo il processo di elaborazione dei dati, con il rischio che i dati del censimento del 1890 non siano pronti prima del censimento del 1900. Herman Hollerith (1860-1929), figlio di un emigrato tedesco, vince la gara per la fornitura di un sistema di elaborazione dei dati del censimento 1890. La Compagnia da lui fondata ( Hollerith Tabulating Company ) diventa, dopo varie fusioni, la International Business Machines ( IBM, 1924).

1925 Vannevar Bush (1890-1974) progetta l' Analizzatore differenziale per l'integrazione di equazioni differenziali (costruito poi nel 1931 con fondi della Rockefeller Foundation ).

1933 L'inglese Mallock progetta e fa costruire (in un unico esemplare) una calcolatrice elettrica per la risoluzione di sistemi di equazioni lineari. Il costo si aggira intorno alle 1700 sterline.

1935-1938 Konrad Zuse (1910-1995), un ingegnere annoiato dai lunghi calcoli di Statica e da quelli, più complessi, della Compagnia aerea Henschel (per il calcolo degli sforzi causati dalle vibrazioni delle ali), progetta e costruisce il cosiddetto Z-1 , un computer meccanico basato sull'Aritmetica binaria. Progetta poi, con l'aiuto di Helmut Schreyer, anche Z-2 (1938). Durante la seconda guerra mondiale, da militare di Fanteria, chiede e ottiene il sostegno finanziario per la costruzione sperimentale di Z-2 . Passa poi a costruire Z-3 , che è il primo computer a essere usato. Z-2 e Z-3 sono elettromeccanici. Z-3 , completato nel 1941, ha una memoria composta di relé e una unità aritmetica elettromeccanica. Z-3 verrà usato dall'industria aeronautica tedesca per la risoluzione di sistemi di equazioni nella trattazione di problemi dei telai sotto sforzo. Quando Zuse propose di passare a una versione a valvole, i tempi sembrano troppo lunghi per completarla prima della fine della guerra, che si ritiene prossima. Alla fine della guerra, Zuse si rifugia in Svizzera, dove ricostruisce Z-4 per l'Università di Zurigo e fonda una società di computers , poi assorbita dalla Siemens .

1936-1939 John Vincent Atanasoff (1903-1995) e Clifford E. Berry (1918-1963) sviluppano, all'Università dell'Iowa, il cosiddetto ABC Atanasoff-Berry Computer un calcolatore con la parte aritmetica elettronica per la soluzione di sistemi di equazioni lineari.

1937 Alan Turing (1912-1954) sviluppa l'idea di una Macchina Universale , capace di eseguire un qualunque algoritmo descrivibile, e forma la base per il concetto di computabilità .

In USA, con un approccio puramente computazionale, iniziano a lavorare al progetto di un calcolatore automatico due ingegneri: Howard Aiken (1900-1973) della Harvard University , il cui Mark I inizia a funzionare nel 1943, e George R. Stibitz (1904-1995) dei Bell Telephone Laboratories , che costruisce una unità aritmetica guidata da relé telefonici (chiamata il Modello-K perché costruita su un tavolo di cucina, kitchen ).

1939 Stibitz progetta il successore del Modello-K , il Complex Number Calculator (o Bell Labs Model 1 ), un computer parzialmente automatico, capace di eseguire operazioni aritmetiche sui numeri complessi.

Un anno dopo, la macchina è già costruita ed è la prima ad essere usata a distanza attraverso le linee telefoniche. Una telescrivente viene istallata nell'ingresso della sala di riunioni della conferenza annuale dell' AMS al Dartmouth College (NY) e viene collegata alla macchina di Stibitz. Tra i convenuti, che provano il sistema, ci sono Norbert Wiener (1894-1964) e John Mauchly (1907-1980).

1940-1944 Dall'altra parte dell'Atlantico, il problema più urgente è quello di decifrare i messaggi dei nazisti (cifrati con ENIGMA ) . Un team installato a Bletchley Park (tra Oxford e Cambridge), guidato da Turing, costruisce una serie di macchine che culminano (dicembre 43) nel famoso Colossus . Costruito dalla Telephone Research Establishment , diventa operativo nel 1944.

1943 Sotto la guida di John Brainerd (1904-1988), Preside della Moore School of Electrical Engineering della University of Pennsylvania, e con John Mauchly e Presper Eckert (1919-1995) per la implementazione, inizia la costruzione di ENIA C ( Eletronic Numerical Integrator And Computer ). Il legame con il Ballistic Research Laboratory dell'esercito USA è tenuto da Herman Goldstine (1913-2003). ENIAC diventa però operativo solo nel 1946. Il primo febbraio 1946 una conferenza stampa annuncia ENIAC , completato nell'autunno 1945, mentre la cerimonia ufficiale è del 15 febbraio 1946.

A gennaio, il calcolatore concepito da Aiken, l' Automatic Sequence Controled Calculator ( ASCC o Harvard Mark I ) era stato costruito e aveva cominciato a funzionare nei laboratori dell' IBM a Endcott (NY). Come riconobbe poi lo stesso Aiken, l'implementazione era dovuta agli ingegneri dell'IBM: Hamilton, Lake e Dufee. Era il primo calcolatore di grandi dimensioni, elettro-meccanico e non elettronico, perché Aiken lo volle affidabile e polifunzionale. Lungo più di 15 metri, alto circa due metri e mezzo e profondo un metro, Mark I pesava ben 5 tonnellate! Questa struttura massiccia conteneva 765.299 componenti diverse, comprendenti più di 3000 relé e 225 interruttori collegati a 850 Km. di fili elettrici.

Il calcolatore non aveva memoria incorporata ma era gestito da nastri contenenti le istruzioni.

Un anno dopo, nel febbraio 1944, Mark I viene smontato da Endcott e spedito per mare a Harvard, dove è riassemblato negli scantinati del laboratorio di Fisica. Già nel maggio del 1944, Mark I ricomincia a lavorare per la Marina.

1946-1949 In Europa, si inizia la costruzione di EDSAC ( Electronic Delay Storage Automatic Computer ) che diventerà operativo il 6 maggio 1949.

1948-1951 J. Presper Eckert e John Maucly iniziano e completano la costruzione di UNIVAC ( Universal Automatic Computer ).

1949 Diventa operativo EDVAC ( Electronic Discrete Variable Automatic Computer ) progettato e costruito secondo l'architettura progettata da von Neumann.